Investigación esencial sobre el sueño del bebé

Que un bebé duerma toda la noche resulta ser un desafío humano universal. Que un bebé duerma no solo es importante para la cordura de sus padres, es fundamental para el desarrollo del bebé.

Un bebé recién nacido pasa 16 horas al día durmiendo. Es una cantidad asombrosa de tiempo durmiendo. Hay mucho misterio sobre lo que pasa en estos bebés. ¿Por qué duermen tanto?


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El cerebro está en llamas. Está muy activo durante el sueño. Esto es, en cierto sentido, tiempo a solas para el cerebro. En este momento el cerebro vive su propia existencia, por así decir. Pero no te das cuenta. Lo cual es, para mí, absolutamente fascinante.

Siento que estamos en la punta del iceberg con la ciencia del sueño. Nos sentimos mejor y pensamos mejor durante el día, por algo que pasaba en el cerebro mientras dormíamos. Quiero entender cómo nos ayuda el sueño.

Andre Fenton, Director, Laboratorio de Neurobiología Cognitiva, Universidad de Nueva York, EE. UU., explica la investigación.

Cuando fui padre, les dije a mis amigos: "Yo podré con esto. Sé cómo pensar en bebés, esto va a ser muy fácil". Qué poco sabía. Ahí estábamos, padres primerizos. Y luego se desató el infierno, y fue solo porque no podía encontrar la manera de que mi hija durmiera toda la noche.

Como neurocientífico, no se me había estudiado el sueño, en realidad. Pero cuando fui padre por primera vez, no tenía conocimiento sobre lo que era normal y lo que uno tenía que hacer. Así que decidí estudiar el sueño en bebés. Seguramente podríamos saber cómo pensar en el sueño del bebé de una manera científica y basada en la biología.

Todos sabemos que el sueño del bebé parece errático al principio, y luego se vuelve regular. Nos preguntábamos, ¿cuándo los bebés aprenden a dormir como nosotros? ¿Se desarrolla gradualmente? ¿Ocurre repentinamente en el noveno mes, por ejemplo? ¿O todos tienen su propio ritmo?

Lo primero fue averiguar cómo obtener los datos. Descubrimos que hay un conjunto de aplicaciones que la gente usa para registrar eventos de sus bebés. Lo más importante, el sueño. Eso para nosotros es un tesoro oculto. 


Hablamos con desarrolladores de aplicaciones, y esta colaboración entre desarrolladores y científicos se convirtió en el Estudio del sueño de bebés de la NYU.

Visitaremos a algunas de las familias que participaron del estudio para averiguar cómo están usando esta aplicación, lo que nos dará una idea de cómo se están recopilando los datos.

La forma en que estamos acostumbrados a recolectarlos es con un pequeño número de sujetos, pero con mediciones absolutamente precisas y exactas.

Sin embargo, en este caso, no tenemos control sobre nada. Ni siquiera hacemos las mediciones. Así que no sabemos si las horas o minutos son precisos.

Lo que más me impactó cuando conocí a algunos de los participantes del estudio es que los minutos eran precisos. Estaba claro que el error era, por aserción, de no más de cinco minutos. Tener datos minuciosos de minutos, y tener millones de esos datos te da mucha confianza como científico para llegar a conclusiones.

Por favor, conozcan a mi viejo colega Pascal Wallisch. Pascal tiene una larga historia de trabajo con muchos datos antes de que se llame "big data".

Lo que ven aquí es una distribución de bebés en el estudio alrededor del mundo. Cada punto representa a un bebé. Hemos registrado datos de unos 1000 bebés, y hemos producido un total de seis millones de eventos compuestos de 1,5 millones de eventos de sueño, 2,5 millones de alimentación, y 1,5 millones de cambios de pañal. Colectivamente.

Si tienes un gran número de bebés y cada uno tiene su propio ritmo, pero hay un patrón común subyacente a ese ritmo, si muestreas a suficientes bebés, el patrón emergerá. Comenzamos a responder la primera pregunta simple: ¿Cuándo surge el patrón de sueño?

La pregunta que intentamos responder es: "¿Mi bebé dormirá toda la noche?". Eso es lo que quieren saber, cuándo pasará.

Empezamos a analizar los datos y vemos tendencias. Pero seremos muy claros, esto es muy reciente. No nos sentimos cómodos publicándolo.

Pero lo que observamos es que al mes, no existe un patrón claro de cuándo el bebé come o duerme. Básicamente duermen y comen a demanda, lo cual es muy agotador para los padres. Este fue el problema.

Pero luego, a los cuatro meses, comienza a surgir un ciclo inicial. Y para cuando llegas a los ocho meses, hay un indicio de un patrón. Y luego al año, este patrón claro emerge.

Los bebés duermen toda la noche. Duermen justo después de comer en la mañana, y unas cinco horas después, en la tarde, es la tercera vez que suelen dormir.

Si tuviéramos un gran conjunto de datos, esto sería muy fácil de convertir en un sitio web donde una persona pudiera leerlo y decir: "Mi hijo está dentro de los límites normales. Todo está bien". O, "Todo va a estar bien". O, "Mi hijo está fuera de los límites normales".

Esa sería una señal temprana para reconocer si hay una razón para preocuparse, o algún tipo de intervención, o al menos, un minucioso examen.

Lo más increíble es reconocer que la transición de no tener un patrón de sueño a tenerlo, es algo que casi todos los bebés atraviesan. Y eso tomará un año.

Mark Bloomberg, Profesor, Psicología y Brain Science, Universidad de Iowa, EE. UU., explica la investigación.

Siempre he tenido un sueño terrible. Y hay un dicho que dice que estudiamos las cosas en las que somos malos.

Siempre me despierto atontado. Nunca uso despertador. Los despertadores son terribles, es importante despertar naturalmente. A pesar de saber eso, aún no logro dormir bien después de dormir mal. Qué pena la mía.

Todos los animales del planeta tienen un ciclo de 24 horas muy conectado con el sol. Eso se llama ritmo circadiano.

Los humanos estamos despiertos durante el día, y dormidos durante la noche, y eso está regulado por el reloj maestro ubicado en una parte del cerebro llamada hipotálamo. Eso no pasa en los bebés.


Cuando comencé a investigar el sueño, comencé estudiando ratas bebé. Lo que pasa con los bebés, bebés humanos, ratas bebé, es que ciclan muy rápido entre el sueño y la vigilia.

Si miras a ese bebé, es relajación total... y de repente... Bum. Se despierta. Y sabes que está despierto, porque su brazo y pierna izquierdos se mueven al mismo tiempo. Y luego mira eso, pasa de esto... a dormirse.

En el transcurso de 24 horas, pueden tener cientos de ciclos de sueño y vigilia. Y eso es lo que los hace diferentes. ¿Así que queríamos saber, por qué será?

Empezamos con un experimento muy simple. Pusimos un tinte en el cerebro de una rata recién nacida en la región del reloj maestro. Queríamos saber a qué edad se conecta esa parte del cerebro con otras partes importantes para dormir y despertarse.

Cuando nacieron estas ratas bebés, pusimos todo este  olorante rojo donde está el reloj maestro... pero al mirar detenidamente el tronco cerebral, no vemos nada. No vemos ninguna marca. No hay... Así que los cables que conectan esta parte del cerebro con esta parte del cerebro aún no existen.

Pero si lo vemos una semana después, veremos que toda esta área está roja. Aquí estaba negro, ahora está rojo, eso indica que esta parte del cerebro está hablando con esta parte del cerebro.

Y descubrimos que esto también sucede en humanos. Si observamos un cerebro modelo, voy a desarmarlo para exponer el tronco cerebral, los ciclos de sueño/vigilia están regulados en esta región.

Y luego, aquí en el hipotálamo, aquí es donde se ubica el llamado reloj maestro, y es el que rige nuestro ritmo circadiano. Y en los bebés recién nacidos estas áreas no se hablan entre sí, ni directa ni indirectamente. Eso significa que dichas conexiones son las responsables de originar el ritmo circadiano.

Quizá si eres padre y te cuesta lidiar con el hecho de que tienes sueño porque tu bebé no lo tiene, podrías pensar: "Solo debo esperar a que se formen estas  conexiones". 

Porque antes de los tres o cuatro meses, hay muy poco que puedas hacer para ayudar al bebé a dormir toda la noche. Solo tendrá que esperar a que el sistema circadiano los conecte.

Al estudiar estas ratas comencé a notar esos espasmos. Los espasmos indicaban que estaban durmiendo.

Pero al ver una conducta así, es una conducta singular... en muchos animales parece una convulsión... te preguntas, ¿qué representan estos espasmos?

Esta es mi perra Katie... y podemos ver los activos espasmos de sus patas, e incluso algunos en su cara. La mayoría al ver esto creen que Katie está persiguiendo conejos en su sueño.

La creencia que se remonta a cientos, miles de años, es que los espasmos son producto de los sueños. Así que si sueñas con correr, tus piernas patearán un poco. Ese era el punto de vista dominante, algunas personas todavía lo creen.

Y había un contraste entre lo que veía con mis propios ojos y lo que leía en la literatura científica. Con el tiempo seguí haciendo preguntas al respecto. Y se convirtió en un programa de investigación que nunca imaginé.

Para estos experimentos, intentamos tomar medidas muy precisas de los espasmos, y queremos saber si podemos ver pruebas de actividad cerebral relacionada específicamente con los espasmos que detectamos durante el sueño.

Descubrimos que cuando un bebé se mueve, lo que sucede es similar a un submarino... cuando se pide silencio a toda la gente del submarino, porque están por hacer una prueba de sonar.

Es similar a cuando estos bebés duermen. Hay poca actividad cerebral, y cuando el bebé se mueve, ¡bum! Es una prueba de sonar. El capitán del submarino lanzará un solo sonido hacia el agua. Y ese sonido crea un eco que permite ver lo que hay afuera.

De forma similar el cerebro está tratando de descubrir lo qué hay ahí afuera. "¿Qué hacen mis extremidades?". "¿Cuántos músculos tengo?". "¿Cómo se conectan entre sí?".

Y lo que creemos que pasa con los espasmos es que mapean el cuerpo. Descubres los músculos del cuerpo, cómo esos músculos controlan las articulaciones, las relaciones, las sinergias entre los músculos de las extremidades.


Un solo espasmo puede producir actividad en cientos, tal vez miles, de neuronas. Y eso es lo que vemos en la actividad EEG de estos bebés. Así es como el bebé aprende qué tipo de cuerpo tiene.

Eso, creo, proporciona más evidencia de que hay algo especial en los espasmos en el desarrollo temprano. Y eso nos guía ahora en el trabajo que hacemos.

Rebecca Spencer, profesora de psicología y ciencias del cerebro de la Universidad de Massachusetts, EE. UU., explica la investigación.

Algunos son nocturnos, pero yo soy todo lo contrario. Soy una alondra. Me gusta levantarme temprano a la mañana. Es el momento en el que estoy muy lúcida, puedo resolver mejor mis problemas.

El beneficio de una buena noche con un trote matutino. Es sin dudas cuando pienso mejor. Siento que estudié el sueño accidentalmente.

Mi investigación de fondo era el aprendizaje. A mediados de la década de 2000, hacía un postdoctorado en la Universidad de Berkeley como neurocientífica.

Recuerdo que se publicó un estudio que decía que la falta de sueño en adultos jóvenes era mala para la memoria y que el sueño en sí hacía algo bueno. Eso fue muy novedoso y algo revolucionario.

Y por mis antecedentes, estaba en una buena posición para estudiarlo. Pero quería entender cómo el sueño mejora el aprendizaje y la memoria.

Cuando comenzamos este proyecto, estudiando bebés, no habían muchos estudios en relación al sueño. No explicaban la importancia del sueño para la memoria. Sabemos que los niños necesitan varias siestas al día así que en nuestro estudio queríamos averiguar si las siestas son esenciales para los recuerdos.

Así que ideamos este experimento con bebés de nueve meses, y les enseñamos esta tarea, que para un niño significa enseñarles a jugar con juguetes que no habían visto antes.

Les mostramos ocho juguetes y con cuatro jugamos de cierta manera. No de la forma que ellos jugarían. Luego les devolvemos esos juguetes para ver si recuerdan las acciones que hicimos con ellos.

Después del primer paso en el experimento, registramos la actividad cerebral. Ahí empieza la diversión para mí como neurocientífica, entender realmente si el sueño tiene un impacto en su memoria.

Después de eso, tenemos dos escenarios.

En el primero, los bebés permanecen despiertos durante el horario en que normalmente duermen. Y luego vemos si recuerdan las acciones que hicimos con los juguetes. 

Parece que hubo una decadencia en la memoria. Cuando el bebé se salteó la siesta, no recordó ninguno de los objetos. 

En el segundo escenario, los dejamos dormir su siesta normalmente. Los dejamos dormir, y luego, cuando se despiertan, podemos ver si recuerdan esos juguetes.

Lo que estamos viendo en el estudio es que los bebés recuerdan más de esos juguetes, o lo que hicimos con ellos, si durmieron la siesta que cuando se quedaron despiertos.

Y luego queda lo emocionante de investigar y tratar de darle sentido. ¿Qué le hace el sueño al cerebro que es tan importante para la memoria?

Estas ondas registran la actividad cerebral durante el sueño. Y estos saltos sobresalen de ese registro. Se llaman "husos de sueño". Suceden simultáneamente en el cerebro, y son un buen mecanismo para que el cerebro tome información del área de memoria a corto plazo, llamada hipocampo, y la reubique en la memoria a largo plazo, llamado corteza.

Y ese salto simultáneo de actividad apoyaría la idea de que los recuerdos se pueden pasar de la memoria en el hipocampo a corto plazo a la memoria a largo plazo disparando simultáneamente todas estas partes del cerebro al mismo tiempo.

Pero como los hipocampos de los bebés son más pequeños ellos necesitan dormir en múltiples episodios de sueño, dos siestas y toda la noche, ya que deben pasar esa información acumulada en su memoria a corto plazo a su ubicación permanente con más frecuencia que nosotros.

Estos son los resultados que me entusiasman. Me sorprendió como científica, y como mamá. Las siestas son importantes, y debemos valorar el tiempo que los bebés duermen. ¡Sí!

No solo es un tiempo de inactividad para que la mamá descanse, sino que cumple una función para estos bebés. Es cuando establecen los recuerdos que son la base de todo lo que hacen.

Declaración final de Rebecca.

Ya sea si duermes durante la siesta o durante la noche, mantener tu necesidad esencial de dormir es lo realmente necesario tanto para mantenerte sano, como para pensar con claridad.

El sueño continúa siendo importante para nuestra salud cognitiva y emocional, nuestro estado de ánimo, y cómo actuaremos durante el día, ya sea si somos bebés o adultos.

Declaración final de Mark.

El sueño se describió eternamente como un período de desapego del entorno, pero nuestro trabajo sugiere que el sueño es un proceso muy dinámico, con todo tipo de cambios en la actividad neuronal del cerebro, cambios en el comportamiento. Por eso, el sueño es un proceso mucho más polifacético de lo que se creía en el pasado.

Declaración final de Andre.

El sueño está diseñado para que el cerebro aborde ese problema inmensamente difícil. Para aprender sobre el mundo. Y eso es lo que hace tu bebé mientras duerme. Es resolver uno de los problemas más difíciles del universo. Deberíamos dejarlos dormir.

Transcripción proporcionada por Netflix. Traducido por Daniela Nelbone.

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